Constelaciones de primavera

Las constelaciones de primavera son las que se observan mejor en el cielo nocturno durante la primavera, y varían según la ubicación del observador. En el hemisferio norte, este periodo va desde finales de marzo hasta finales de junio, y en el hemisferio sur comprende desde finales de septiembre hasta finales de diciembre.

Las constelaciones primaverales más importantes que se pueden ver desde el hemisferio norte son la Osa Mayor, el Boyero, el León, el Cangrejo, Virgo e Hidra. Además, el Centauro y la Cruz del Sur —que dominan el cielo en el hemisferio sur— también se pueden ver desde latitudes tropicales situadas al norte del ecuador, a una latitud máxima de 25° N y 20° N, respectivamente.

Carta celeste de las constelaciones de primavera
Carta celeste de las constelaciones de primavera

Las tres constelaciones más grandes del cielo son la Hidra (1302,8 grados cuadrados), Virgo (1294,4 grados cuadrados) y la Osa Mayor (1279,7 grados cuadrados). Además, la Hidra también es una de las más largas, midiendo más de 100 grados desde su extremo sur, que limita con la Balanza y el Centauro, hasta su extremo norte, que limita con el Cangrejo.

Las constelaciones más importantes

A pesar de su gran tamaño, la Hidra no es que sea especialmente prominente en el cielo. Su estrella más brillante es Alfard (Alfa Hydrae), con una magnitud de 2. En la Hidra hay 3 objetos Messier: el cúmulo abierto M48, el cúmulo globular M68, y la galaxia espiral barrada M83, también llamada Molinillo Austral.

La constelación zodiacal de Virgo contiene muchos más objetos que pueden ser vistos con un telescopio de aficionados, con un total de 11 objetos Messier y hasta 720 objetos NGC. El más llamativo es el Cúmulo de Virgo, formado por unas 1300 galaxias. El objeto más destacable de este cúmulo es la galaxia elíptica gigante M87. En Virgo también se encuentra la galaxia del Sombrero (M104).

La estrella más brillante de Virgo es Espiga, que con una magnitud aparente de 1 es la decimosexta estrella más brillante de la bóveda celeste. La estrella Espiga y otras dos estrellas más (Arturo del Boyero y Régulo del León) forman el «Triángulo de primavera». Además, Arturo y Espiga junto con Denébola del León y Cor Caroli de los Lebreles forman el asterismo del «Gran diamante».

El Triángulo de primavera
Representación gráfica del «Triángulo de primavera», en color verde, formado por las estrellas Arturo, Espiga y Régulo, que definen sus vértices.
El Gran diamante
Representación gráfica del «Gran diamante», en color verde, formado por las estrellas Arturo, Espiga, Denébola y Régulo, que definen el rombo celeste. Este asterismo del hemisferio norte también es conocido con el nombre de «Diamante de Virgo».

El Boyero es una gran constelación del hemisferio norte que tiene la estrella más brillante de este hemisferio: Arturo, con una magnitud aparente de 0. Es una constelación fácil de localizar, pues tiene 29 estrellas que son visibles a simple vista. Además tiene varias estrellas múltiples de interés, como Izar y Alkalurops. Se puede encontrar la estrella Arturo prolongando el arco que dibuja el extremo de la cola de la Osa Mayor, finalizada por las estrellas Mizar y Alkaid.

Encontrar la estrella Arturo a partir de la cola de la Osa Mayor
Prolongación del arco de la cola de la Osa Mayor hasta encontrar la estrella Arturo.

La Osa Mayor es la constelación más popular de la esfera celeste, y es visible desde el hemisferio norte durante todo el año. Entre sus objetos más interesantes tiene la Galaxia de Bode (M81), la Galaxia del Cigarro (M82), la Nebulosa del Búho (M97), la Galaxia del Molinete (M101) o las galaxias espirales M108 y M109.

Gracias a las estrellas Alfa (Dubhe) y Beta (Merak) de la Osa Mayor se puede encontrar la estrella polar, la estrella que señala el norte. Basta con trazar una línea recta entre estas dos estrellas y contar cinco veces la distancia que las separa, tomando la dirección que apunta desde la estrella Beta hacia Alfa.

Encontrar la estrella Polaris a partir de Dubhe y Merak de la Osa Mayor
Cómo encontrar la estrella Polaris a partir de la prolongación de la línea trazada entre las estrellas Dubhe y Merak de la Osa Mayor.

El León es una constelación fácil de encontrar porque algunas de sus estrellas más brillantes forman un curioso asterismo: un signo de interrogación al revés. Su estrella más brillante es Régulo, que queda situada en la base de dicho asterismo, marcando el corazón del León celeste. Régulo tiene una magnitud aparente de 1,4. La segunda estrella más brillante del León es Denébola, situada en el lado opuesto, dando forma a la cola. Denébola tiene una magnitud aparente de 2,1.

En el León hay muchas galaxias brillantes que merecen mención. Por un lado tenemos el «Triplete del León», formado por las galaxias M65, M66 y NGC 3628, con una magnitud aparente de 10,3, 9,7 y 9,4, respectivamente. Por otro lado tenemos el «Grupo M96» que contiene varias galaxias, entre ellas tres son objetos Messier: M95, M96 y M105. M96 es la más brillante, con una magnitud de 10,1.

El Centauro es una de las constelaciones más grandes, brillantes y antiguas del firmamento, con una superficie de 1060,4 grados cuadrados. Se trata de una constelación que no es visible para observadores que se encuentren al norte de las latitudes tropicales.

En el Centauro se encuentra Rigil Kentaurus (Alfa Centauri), el sistema estelar más cercano a nosotros, además de ser la tercera estrella más brillante de la bóveda celeste. La magnitud aparente de Rigil Kentaurus es de 0. En esta constelación también encontramos Omega Centauri, uno de los pocos cúmulos globulares que se pueden observar a simple vista, pues su magnitud aparente es de 3.

La estrella Hadar (Beta Centauri) del Centauro, con una magnitud de 0,6, es la undécima estrella más brillante del firmamento. Las estrellas Hadar y Rigil Kentaurus son conocidas como los «Punteros del sur», ya que trazando una línea desde Alfa hacia Beta se encuentra la estrella Gacrux de la Cruz del Sur. Gacrux es la estrella que se encuentra en la parte más alta de la cruz celeste.

Encontrar la estrella Gacrux de la Cruz del Sur
Representación de la línea imaginaria que parte de la unión entre las estrellas Hadar y Rigil Kentaurus (Alfa Centauri) y permite encontrar la estrella Gacrux de la Cruz del Sur.

La Cruz del Sur es una constelación que en latitudes tropicales puede ser visible de abril a junio, pero no es visible para aquellos observadores que se encuentren a una latitud superior a los 20° N. Esta constelación contiene varios objetos notables de cielo profundo, como el «Saco de Carbón», la nebulosa oscura más prominente y popular del cielo. También es destacable el cúmulo abierto «El Joyero» (NGC 4755), visible a simple vista como si fuera una estrella de quinta magnitud.

La estrella más brillante de la Cruz del Sur es Ácrux, con una magnitud aparente de 0,9. Trazando una línea que pase por las estrellas Gacrux (Gamma Crucis) y Ácrux (Alfa Crucis), desde la primera estrela hacia la segunda, se obtiene la dirección que apunta la estrella Polaris Australis del Octante, situada a 1° del lugar en el que se encuentra el Polo Sur celeste.

Encontrar la estrella Polaris Australis a partir de Gacrux y Ácrux de la Cruz del Sur
Cómo encontrar la estrella Polaris Australis a partir de la prolongación de la línea trazada entre las estrellas Gacrux y Ácrux de la constelación de la Cruz del Sur.

Todas las constelaciones de primavera

Lista de las constelaciones de primavera del norte (21):

Constelación Nombre en latín Abreviatura Superficie
La Hidra Hydra Hya 1302,8
Virgo Virgo Vir 1294,4
La Osa Mayor Ursa Maior UMa 1279,7
El Centauro Centaurus Cen 1060,4
El León Leo Leo 947,0
El Boyero Bootes Boo 906,8
Los Peces Pisces Psc 889,4
El Lince Lynx Lyn 545,4
El Cangrejo Cancer Cnc 505,9
Los Lebreles Canes Venatici CVn 465,2
La Cabellera de Berenice Coma Berenices Com 386,5
El Lobo Lupus Lup 333,7
El Sextante Sextans Sex 313,5
La Copa Crater Crt 282,4
La Osa Menor Ursa Minor UMi 255,9
La Máquina Neumática Antlia Ant 238,9
El León Menor Leo Minor LMi 232,0
El Cuervo Corvus Crv 183,8
La Mosca Musca Mus 138,4
El Camaleón Chamaeleon Cha 131,6
La Cruz del Sur Crux Cru 68,4

En cambio, las constelaciones de primavera del sur son las mismas que las constelaciones de otoño del norte, y son las siguientes: Andrómeda, la Grulla, los Peces, Acuario, el Lagarto, el Pez Austral, Aries, el Octante, el Taller del Escultor, Casiopea, Pegaso, el Triángulo, Cefeo, Perseo, el Tucán, la Ballena y el Ave Fénix.