Constelaciones de otoño

Las constelaciones de otoño son las que se observan mejor en el cielo nocturno durante los meses otoñales, y varían dependiendo de la ubicación del observador situado en la Tierra. En el hemisferio norte, este período va desde finales del mes de septiembre hasta finales de diciembre, y en el hemisferio sur comprende desde finales de marzo hasta finales de junio.

Las constelaciones otoñales más importantes que se pueden observar desde el hemisferio norte son Andrómeda, Acuario, Casiopea, Cefeo, Pegaso, Perseo, la Ballena, Aries, el Lagarto y los Peces. Sin duda, el otoño es en general una buena estación para ver un gran número de constelaciones populares.

Carta celeste de las constelaciones de otoño
Carta celeste de las constelaciones de otoño

Andrómeda es una constelación situada entre Casiopea y el asterismo del «Cuadrado de Pegaso». Es muy conocida por la galaxia de Andrómeda (M31), la más cercana a la nuestra, y el objeto más distante visible a simple vista. Esta galaxia aparece como una pequeña nube si la miramos con unos prismáticos, y se puede observar y fotografiar incluso con pequeños telescopios. Además, tiene dos galaxias satélites: la M32 y la M110, pero precisan telescopios más grandes.

La estrella más brillante de Andrómeda es Alpheratz (Alfa Andromedae), con una magnitud aparente de 2,1. Se trata de una estrella doble que es común con la constelación de Pegaso, con lo que también se la conoce como Delta Pegasi. También se la conoce como Sirrah.

Pegaso es la séptima constelación más grande del cielo. Contiene algunas estrellas muy interesantes, como es el caso de Helvetios (51 Pegasi), la estrella que posee el primer exoplaneta que se descubrió. Los objetos de cielo profundo más destacables son el gran Cúmulo de Pegaso (M15) y la galaxia espiral NGC 7331. Además, hay dos objetos muy inusuales: el cuásar de la Cruz de Einstein cuya luz ha sido curvada debido a la influencia gravitatoria de otros objetos masivos, y una agrupación de cinco galaxias conocida como el Quinteto de Stephan.

El «Cuadrado de Pegaso» es un asterismo que representa el cuerpo principal del caballo alado celeste, y permite que Pegaso sea fácil de encontrar. Este asterismo está formado por las estrellas Alpheratz (Delta Pegasi), Algenib (Gamma Pegasi), Scheat (Beta Pegasi) y Markab (Alfa Pegasi).

El Cuadrado de Pegaso
Representación gráfica del asterismo «Cuadrado de Pegaso», en color verde, formado por las estrellas Alpheratz, Algenib, Scheat y Markab.

Perseo es una constelación de tamaño mediano que puede localizarse mediante la prolongación de la línea formada por las estrellas Alfa Andromedae, Mirach (Beta Andromedae) y Almach (Gamma Andromedae) de la constelación de Andrómeda. Perseo contiene la famosa estrella variable eclipsante Algol (Beta Persei), aunque su estrella más brillante es Mirfak (Alfa Persei), que también se conoce como Algenib, nombre que comparte con la estrella Gamma Pegasi de Pegaso.

Encontrar la constelación de Perseo
Representación gráfica sobre cómo encontrar la constelación de Perseo mediante la línea trazada (en verde) entre las estrellas Alfa, Beta y Gamma de Andrómeda.

En Perseo encontramos algunos objetos de interés, como el Cúmulo Doble de Perseo, que es uno de los grandes atractivos de esta constelación. Dicho cúmulo tiene una magnitud aparente de 4,3 y está compuesto por los cúmulos abiertos NGC 869 y NGC 884. También hay dos objetos Messier que son dignos de mención, como es el caso de M34 y de la nebulosa Dumbbell Pequeña (M76).

Casiopea es una constelación muy vistosa y por tanto es también muy fácil de encontrar. Su forma de «W» o «M» le da un aspecto muy característico y peculiar. Al igual que Perseo, Casiopea está situada en una zona atravesada por la Vía Láctea. En esta constelación, Tycho Brahe observó la explosión de una supernova en el año 1572, y permaneció visible durante dos años.

Casiopea contiene muchos objetos de cielo profundo, como los cúmulos abiertos M52 y M103, el Cúmulo del Búho (NGC 457), el Cúmulo de la Rosa Blanca (NGC 7789) y el cúmulo abierto NGC 663. También alberga algunas nebulosas, como la nebulosa Pacman (NGC 281) o la nebulosa del Corazón (IC 1805) y Alma (IC 1848); y algunas galaxias elípticas, como NGC 147 y NGC 185.

El Triángulo es una de las constelaciones más pequeñas del firmamento, pero es fácil de encontrar: queda justo debajo de Andrómeda y apunta a los Peces. Esta constelación tiene la forma de un triángulo largo y estrecho. En el Triángulo se encuentra la galaxia del Triángulo (M33), una galaxia espiral muy famosa que es visible casi de frente, y es un poco más lejana y difusa que M31.

Las constelaciones zodiacales de Acuario y los Peces son dos de las más grandes del cielo, y se pueden identificar fácilmente gracias a dos asterismos: la «Jarra de Agua» de Acuario y el «Anillo de los Peces».

Asterismo la «Jarra de Agua» de Acuario
Representación gráfica del asterismo de la «Jarra de Agua» de la constelación de Acuario, en color verde, formado por las estrellas Gamma Aquarii, Pi Aquarii, Eta Aquarii y Zeta Aquarii.

La «Jarra de Agua» tiene forma de “Y” y representa la jarra que Acuario sostiene para verter agua en la boca del Pez Austral. El «Anillo de los Peces» representa la cabeza de la constelación de los Peces, y se encuentra entre el «Cuadrado de Pegaso» y la constelación de Acuario.

Asterismo el «Anillo de los Peces»
Representación gráfica del asterismo el «Anillo de los Peces», en color verde, formado por las estrellas Iota Piscium, Theta Piscium, 7 B Piscium, Gamma Piscium, Kappa Piscium, Kappa Piscium, Lambda Piscium y 19 TX Piscium.

Acuario es una constelación muy amplia y está formada por estrellas poco luminosas. Su estrella más brillante es Sadalsuud (Beta Aquarii). En esta constelación encontramos tres objetos Messier: el asterismo M73, y los cúmulos globulares M2 y M72. Otros objetos notables son la nebulosa de la Hélice (NGC 7293), también conocida con el nombre de el ojo de Dios, la nebulosa de Saturno (NGC 7009) y la galaxia de Átomos por la Paz (NGC 7252).

Los Peces es una constelación ubicada entre otras más populares, como Andrómeda, el Triángulo, la Ballena y Acuario. Se encuentra al sureste del «Cuadrado de Pegaso». Su estrella más brillante es Kullat Nunu, con una magnitud aparente de 3,6. El objeto más destacable de esta constelación es la galaxia Fantasma (M74), una galaxia espiral que se puede ver incluso con unos prismáticos.

El Pez Austral es una constelación más pequeña y discreta, sin objetos Messier y sólo 39 objetos NGC. Pero destaca por tener a la estrella Fomalhaut (Alfa Psicis Austrini), con una magnitud aparente de 1,2. Se trata de una de las estrellas más brillantes del firmamento, y se encuentra a sólo 25 años luz de nuestro Sol.

El Octante ya no es visible para los observadores del hemisferio norte, pero se puede ver desde latitudes del sur durante todo el año. En el Octante se encuentra el Polo Sur celeste, situado aproximadamente a un grado de la estrella Polaris Australis (Sigma Octantis), con una magnitud de 5,7. Pero para localizar el Polo Sur celeste se usa las estrellas Gacrux y Ácrux de la Cruz del Sur.

El Tucán no se puede ver desde latitudes superiores a los 25° N, y no contiene ninguna estrella que sea particularmente interesante. Sin embargo, esta constelación contiene objetos de cielo profundo interesantes, como la mayor parte de la Pequeña Nube de Magallanes (NGC 292), una galaxia satélite de la Vía Láctea que aparece como un parche borroso de unas 8 veces el diámetro de la Luna. También contiene el cúmulo globular 47 Tucanae (NGC 104), que puede verse a simple vista y se encuentra a unos 16700 años luz de distancia.

Todas las constelaciones de otoño

Lista de las constelaciones de otoño del norte (17):

Constelación Nombre en latín Abreviatura Superficie
La Ballena Cetus Cet 1231,4
Pegaso Pegasus Peg 1120,8
Acuario Aquarius Aqr 979,9
Los Peces Pisces Psc 889,4
Andrómeda Andromeda And 722,3
Perseo Perseus Per 615
Casiopea Cassiopeia Cas 598,4
Cefeo Cepheus Cep 587,8
El Taller del Escultor Sculptor Scl 474,8
El Ave Fénix Phoenix Phe 469,3
El Carnero Aries Ari 441,4
La Grulla Grus Gru 365,5
El Tucán Tucana Tuc 294,6
El Octante Octans Oct 291
El Pez Austral Piscis Austrinus PsA 245,4
El Lagarto Lacerta Lac 200,7
El Triángulo Triangulum Tri 131,8

En cambio, las constelaciones de otoño del sur son las mismas que las constelaciones de primavera del norte, y son las siguientes: la Máquina Neumática, el Boyero, el Cangrejo, los Lebreles, el Centauro, el Camaleón, la Cabellera de Berenice, el Cuerpo, la Copa, la Cruz del Sur, la Hidra, el León, el León Menor, el Lobo, el Lince, la Mosca, los Peces, el Sextante, la Osa Mayor, la Osa Menor y Virgo.