Gemini

La constelación de Gemini o los Gemelos está situada en el hemisferio norte de la esfera celeste. Fue descrita por Claudio Ptolomeo en el Almagesto (siglo II), formando parte de las 48 constelaciones antiguas y, concretamente, de las 12 constelaciones zodiacales. Según la mitología griega, la constelación recuerda a los dos gemelos Cástor y Pólux, hijos de Leda, reina de Esparta.

Esta constelación ocupa una superficie de 513,8° cuadrados, en los que contiene un total de 1 objeto Messier, 67 objetos NGC y 1 objeto Caldwell. La estrella más brillante del León es Pólux. En cuanto a su nomenclatura, su abreviatura es Gem, su nombre en latín es Gemini y su genitivo es Geminorum. Tiene un total de 119 estrellas (de magnitud visual < 6,5).

Carta celeste de la constelación de Gemini
Carta celeste de la constelación de Gemini

Localización

La constelación de Gemini está a mitad de camino entre Régulo, la estrella más brillante de la constelación del León y Aldebarán, la estrella gigante roja que representa el ojo del toro, en la constelación de Tauro. También es posible localizar las dos estrellas más brillantes de Gemini, llamadas Pólux y Cástor, a unos 30° al noroeste de Orión. Febrero es el mejor mes para observar esta constelación.

Gemini tiene 7 constelaciones colindantes:

Coordenadas

Gemini abarca una región del cielo comprendida entre 35° N y 10° N de declinación, y entre 5 horas 55 minutos y 8 horas 5 minutos de ascensión recta. Es visible de forma completa durante todo el año desde latitudes superiores a los 80° N y parte del año desde las regiones de latitud comprendida entre 80° N y 55° S.

No obstante, la constelación de Gemini nunca es visible de forma íntegra por debajo de 55° S. Resumiendo, es una de las constelaciones que resplandecen en las noches invernales del hemisferio norte.

Estrellas notables

Las dos estrellas más brillantes de la constelación de Gemini toman el nombre de los dos personajes a los que está asociada esta constelación. Cástor y Pólux se indican en las cartas celestes respectivamente como Alfa, de magnitud 1,6, y Beta, de magnitud 1,15.

Tal y como se puede deducir, en estas dos estrellas no se respeta la regla introducida por Johann Bayer sobre la denominación de las estrellas. Esta regla establece que, en toda constelación, la estrella más luminosa es la letra alfa, la segunda en orden de luminosidad es beta, y así sucesivamente hasta agotar las letras del alfabeto griego. Se desconoce si la discrepancia se debe a un error del propio Bayer o si realmente Pólux era menos luminosa que Cástor cuando se asignaron los nombres.

Pólux es la estrella más brillante de la constelación de Gemini. Se trata de la estrella gigante naranja que más cerca está de nuestro sistema solar, ya que se encuentra a 33,7 años luz de nosotros. Tiene una magnitud aparente de 1,15.

Cástor es una estrella binaria que requiere un telescopio de unos 6 cm como mínimo de apertura para resolverla en dos componentes. Las dos estrellas que la forman se llaman Cástor A y Cástor B, realizan una órbita cada 445 años y tienen unas magnitudes aparentes de 1,9 y 2,9, respectivamente.

Zeta o Mekbuda es una estrella variable cuya magnitud oscila entre 3,7 y 4,2 en un período de 10 días. Cerca de ella se observa una estrella de octava magnitud, pero a causa de su proximidad a la estrella principal, se necesita un telescopio de gran apertura para distinguirla.

Objetos notables

La constelación de Gemini contiene el cúmulo abierto M35, una amplia agrupación de estrellas cuyas dimensiones aparentes superan las de la Luna llena, y contiene unos 120 astros. Pese a ser perceptible a simple vista como una pálida mancha luminosa, es preferible observarlo con unos prismáticos. Su distancia a nosotros es de unos 3.000 años luz.

También encontramos la Nebulosa Esquimal (NGC 2392), una nebulosa planetaria visible con telescopio como una débil mancha de luz de octava magnitud. La estrella que la ha originado, situada en su centro, brilla con una magnitud de 10. También es conocida con el nombre de Nebulosa Cara de Payaso.

Mitología

Pólux y Cástor son una mítica e inseparable pareja de hermanos de la mitología griega. El primero sobresalía como domador de caballos, mientras que el segundo era un valiente púgil. Según la leyenda, los hermanos lucharon contra Ida y Linceo, hijos de Afareo, rey de los mesenios, por la posesión de una manada de bueyes.

En el combate, Cástor murió a manos de Ida, y Pólux vengó a su hermano matando a Linceo, mientras que Júpiter fulminó a Ida. Pólux era inmortal, pero le pidió a Júpiter que le permitiera seguir a su hermano, del cual no quería separarse. El dios elevó entonces hasta el cielo a los dos hermanos.