El Pez Volador (constelación)

La constelación del Pez Volador está situada en el hemisferio sur de la esfera celeste. Fue descrita por Johann Bayer en su atlas estelar Uranometria (año 1603), formando parte de las 13 constelaciones de Bayer. Es una constelación de pequeñas dimensiones y con una débil luminosidad que queda situada muy cerca del Polo Sur celeste, justo entre la Quilla y la Mesa.

Esta constelación ocupa una superficie de 141,4° cuadrados, en los que contiene un total de 13 objetos NGC, ningún objeto Messier y ningún objeto Caldwell. La estrella más brillante del Pez Volador es Beta Volantis. En cuanto a su nomenclatura, su abreviatura es Vol, su nombre en latín es Volans y su genitivo es Volantis. Tiene un total de 31 estrellas (de magnitud visual < 6,5).

Carta celeste de la constelación del Pez Volador
Carta celeste de la constelación del Pez Volador
Leyenda de la carta celeste

Leyenda: en la carta celeste se muestra la cuadrícula de las coordenadas ecuatoriales. Las estrellas se representan en color blanco, y su tamaño se relaciona con su magnitud absoluta redondeada al entero más cercano. Las etiquetas de las estrellas siguen la denominación de Bayer. En algunas cartas celestes se ve representada la eclíptica en color azul claro.

Localización

Las estrellas que forman la constelación del Pez Volador son de cuarta magnitud o más débiles, lo cual dificulta la localización de esta constelación en la bóveda celeste. Se puede encontrar partiendo de otra constelación más brillante y fácilmente reconocible en el hemisferio sur, la Cruz del Sur.

Trazando una línea entre las estrellas Alfa Crucis y Gamma Crucis de la constelación de la Cruz del Sur y prolongándola hacia el Polo Sur celeste llegamos hasta la estrella Beta Chamaeleontis, del Camaleón. Justo al noroeste de esta se encuentra el Pez Volador; su cola limita con la Quilla, y su cabeza apunta hacia la Mesa.

El Pez Volador tiene 5 constelaciones colindantes:

Coordenadas

El Pez Volador es una constelación pequeña que abarca una región del cielo comprendida entre las 6 horas 35 minutos y las 9 horas de ascensión recta, y entre -64° y -75° de declinación, aproximadamente. Debido a la baja declinación de su posición, el Pez Volador no es observable desde latitudes boreales.

Estrellas notables

La estrella más brillante del Pez Volador es Beta Volantis, con una magnitud aparente de 3,77. Se trata de una estrella anaranjada que se encuentra a unos 108 años luz de nuestro sistema solar. Está clasificada como una posible estrella variable.

Una estrella muy interesante es Gamma Volantis, con una magnitud aparente de 3,8. Se trata en realidad de una estrella binaria cuyas componentes están separadas visualmente 14 segundos de arco. Las dos componentes de este sistema binario tienen una magnitud de 3,9 y 5,8, respectivamente, y se pueden resolver fácilmente incluso con pequeños instrumentos. Se encuentra a 142 años luz de nosotros.

Otra estrella binaria interesante es Zeta Volantis, con una magnitud aparente de 3,93. La segunda componente de este sistema binario tiene una magnitud de 9,7 y se observa separada de la componente principal unos 16,7 segundos de arco. Zeta Volantis se encuentra a 141 años luz de nosotros.

La cuarta estrella más brillante es Delta Volantis, cuya magnitud es de 3,98; y la quinta más brillante del Pez Volador es Alfa Volantis, con una magnitud de 4, aun teniendo la «denominación de Bayer». Estas dos estrellas se encuentran a 738 y 124 años luz de nuestro sistema solar, respectivamente.

Épsilon Volantis es muy interesante, ya que se trata de un sistema estelar cuádruple. Se encuentra situada en el centro de la constelación del Pez Volador, y dista de nosotros unos 560 años luz. Sus componentes son un poco difíciles de resolver pese a estar al alcance de los instrumentos de aficionado. Las dos componentes principales tienen una magnitud aparente de 4,5 y 8,1, y están separadas visualmente 6 segundos de arco. La más brillante es un sistema binario espectroscópico.

Similar es el caso de Kappa Volantis, otro sistema estelar cuádruple, en este caso situado al sur de la constelación. La componente más brillante es una estrella binaria espectroscópica con una magnitud de 5,4, mientras que la componente secundaria tiene una magnitud de 5,7. Las dos componentes están separadas 65 segundos de arco. La cuarta componente está separada visualmente 37,7 segundos de arco de la segunda, y tiene una magnitud aparente de 8,5.

Objetos notables

Existen pocos objetos de interés en la pequeña constelación del Pez Volador. Tal y como ya se ha mencionado, sólo contiene 13 objetos del catálogo NGC. Pero hay uno que merece ser destacado: la galaxia AM 0644-741.

La galaxia AM 0644-741 también es conocida como el Anillo de Lindsay-Shapley, por su forma de anillo. Se trata de una galaxia lenticular no barrada que se encuentra a unos 300 millones de años luz de nosotros. Tiene una magnitud aparente de 14, por lo que requiere de instrumentos de gran apertura para poder apreciarla.

Mitología

La constelación del Pez Volador no tiene relación con ninguna mitología. Esto se debe a que su creación es relativamente reciente: fue introducida por Pieter Dirkszoon Keyser y Frederick de Houtman a finales del siglo XVI, y fue publicada por primera vez en el libro de Johann Bayer llamado Uranometria, en el año 1603.

Lámina antigua de la constelación del Pez Volador
Representación de la constelación del Pez Volador en la carta XX de la Uranographia de Johann Bode (1801). El Pez Volador se muestra saltando al lado de la nave Argos.