Stellarium: simula un planetario virtual

Stellarium es un programa informático que simula un planetario virtual del cielo con un aspecto muy realista, tal y como se ve el cielo a simple vista, con binoculares o con telescopio. Además, calcula la posición de todos los astros del cielo desde cualquier ubicación y para cualquier fecha y hora indicadas.

Stellarium es de uso libre y tiene licencia GPL. Se encuentra disponible para GNU/Linux, Mac OS y Windows; también ofrece una versión para Android y una aplicación web que funciona en cualquier navegador web.

Interfaz del programa Stellarium
Interfaz del programa Stellarium para escritorio.

Los usos de Stellarium son múltiples. Puede ser usado como ayuda visual para astrónomos aficionados que deseen planificar una sesión de observación, puede usarse para calcular las posiciones de cualquier astro y todo tipo de efemérides y puede ser de gran utilidad si se piensa en fines educativos.

El catálogo por defecto de Stellarium incluye más de seiscientas mil estrellas y más de ochenta mil objetos de cielo profundo. Además, incluye constelaciones para más de cuarenta culturas diferentes, con ilustraciones específicas de cada una. También incluye imágenes de nebulosas y galaxias.

La galaxia de Andrómeda en Stellarium
Vista de la galaxia de Andrómeda en Stellarium.

La interfaz gráfica de Stellarium se puede personalizar de muchas maneras. Por ejemplo, incluye varios escenarios que permiten simular el entorno del observador. Algunos escenarios son terrestres y otros son réplicas de la superficie de la Luna y de algunos planetas como Marte y Júpiter.

No obstante, si se desea, se puede desactivar el suelo para que desaparezca el horizonte. También se puede activar y desactivar las cuadrículas de coordenadas ecuatoriales y acimutales, según sea necesario. Si se desactiva la atmósfera pueden verse más estrellas, incluso la Vía Láctea.

Simulación de la Vía Láctea en Stellarium
Simulación de la Vía Láctea en Stellarium.

Con Stellarium también se pueden realizar simulaciones de eclipses y de supernovas. Además, puede verse las lluvias de meteoros, las colas de los cometas, la posición de los exoplanetas y el tránsito de los satélites artificiales. Se trata de un programa muy completo para descubrir el Universo.

Simulación de un eclipse solar en Stellarium
Simulación de un eclipse solar en Stellarium.

Como viene siendo habitual en este tipo de programas, Stellarium también incorpora un modo de visión nocturna para reducir la luminosidad del monitor. De esta manera, se evita tener que adaptar la vista a la oscuridad de nuevo cada vez que se consulta información en este programa.

Modo de visión nocturna de Stellarium
Modo de "Visión nocturna" de Stellarium.

Stellarium se puede descargar directamente desde su página web: Stellarium. Existen archivos de descarga para GNU/Linux, Mac OS y Windows.

Instalación de Stellarium

Stellarium se encuentra disponible en los repositorios de la mayoría de distribuciones GNU/Linux. La instalación puede hacerse directamente desde la terminal, por lo que variará dependiendo del tipo de distribución. Por ejemplo, para Debian y derivadas (Ubuntu o Linux Mint) se usa este comando:

sudo apt-get install stellarium

Para Red Hat y distribuciones derivadas (Fedora o CentOS) se puede instalar el programa Stellarium mediante este otro comando:

sudo yum install stellarium

También es posible descargar el archivo en formato AppImage. Este tipo de archivo no requiere instalación, pues se trata de un binario ejecutable que ya contiene todas las dependencias incrustadas. Para poder ejecutarlo, primero hay que darle permisos de ejecución con el siguiente comando:

chmod +x Stellarium-0.22.2-x86_64.AppImage

Después se ejecuta con este otro comando:

./Stellarium-0.22.2-x86_64.AppImage

La instalación de Stellarium en Mac OS sigue otro proceso. Primero hay que descargar el archivo con la extensión ZIP y descomprimirlo. El archivo descomprimido tiene la extensión APP. Se trata de un archivo ejecutable. Bastará con hacer doble clic para iniciar la aplicación.

La instalación de Stellarium en Windows es realmente fácil: hay que descargar el archivo que tiene la extensión EXE (puede ser de 32 o de 64 bits), ejecutarlo y seguir las instrucciones de instalación.

Ajustar la fecha y la hora

Para ajustar la fecha y la hora del cielo que se quiere ver es necesario abrir la «ventana fecha/hora». Puede hacerse desde el menú desplegable de la izquierda o con la tecla F5. Se puede volver a poner de forma automática la fecha y la hora actuales (del sistema operativo) con la tecla 8.

Ajustar la ubicación

La ubicación del observador se puede indicar desde la «ventana de ubicación». Se abre desde el menú desplegable de la izquierda o con la tecla F6. Incluye un buscador para encontrar una ciudad cercana o puede introducirse manualmente las coordenadas de latitud, longitud y elevación.

Opciones de cielo y vista

Stellarium ofrece varias opciones de visualización del cielo. Se trata de una ventana a la que se accede presionando la tecla F4. Puede modificarse la intensidad del brillo de la Vía Láctea, el brillo de la luz zodiacal, la adaptación visual dinámica (oscurece estrellas débiles cuando un objeto muy brillante está cerca) y se puede personalizar la visualización de la atmósfera.

En cuanto al tipo de proyección, existe la perspectiva normal, la estereográfica, la ortográfica, la proyección ojo de pez, la acimutal de Lambert, la proyección Hammer, la sinusoidal, la Mercator (es una de las proyecciones de mapa del mundo más usadas), la cilíndrica de Miller y la cilíndrica equidistante.

Acerca de los objetos del sistema solar, es posible activar y desactivar el trazo de las órbitas de los planetas y visualizar la nomenclatura planetaria. También se puede alterar la escala de la Luna y el Sol, y se puede retocar parámetros como el halo de la Luna, el resplandor del Sol y la corona solar.

Referente a los objetos del cielo profundo, Stellarium permite usar 30 catálogos: el catálogo de Messier, el New General Catalogue (NGC), el catálogo de Caldwell y un largo etcétera. Los objetos se pueden filtrar por tipología.

La esfera celeste de Stellarium es muy completa y configurable. Por ejemplo, sobre las coordenadas, se puede visualizar varios tipos de cuadrícula: ecuatorial, eclíptica, acimutal, galáctica y supergaláctica. Pueden verse los equinoccios y los solsticios, el ecuador celeste, los polos norte y sur celestes, el Cenit y el Nadir, e incluso los polos galácticos y supergalácticos.

Stellarium incluye soporte para constelaciones según más de cuarenta culturas diferentes: constelaciones chinas, coreanas, egipcias, maya, nórdicas, etc. De cada constelación puede verse las líneas que unen las estrellas y una figura ilustrativa de cada constelación. Por ejemplo, si se activa las constelaciones según la cultura maya podremos ver el Búho y el Buitre.

Constelaciones maya en Stellarium
Las constelaciones maya en Stellarium.

Cálculos astronómicos

Stellarium también incorpora una ventana de cálculos astronómicos. En esa ventana se puede calcular, por ejemplo, la posición de cualquier planeta visible esta noche, la posición de los satélites galileanos, las efemérides del Sol y la Luna, y se puede predecir conjunciones planetarias y eclipses.

Además, esta ventana tiene un interesante apartado llamado «Qué ocurre esta noche» en el que se puede tener toda la información para planificar una sesión de observación astronómica. Se puede filtrar los eventos por categorías: cometas, asteroides, planetas, objetos Messier, estrellas dobles, etc.