Makemake (características)

Makemake es un planeta enano del cinturón de Kuiper que forma parte del grupo de los objetos transneptunianos, de los plutoides y de los cubewanos. Su nombre oficial es (136472) Makemake y fue descubierto el 31 de marzo de 2005 por un equipo de astrónomos del Observatorio del Monte Palomar.

Respecto a su clasificación, Makemake es un planeta enano porque no ha limpiado la vecindad de su órbita y tiene suficiente masa para que su gravedad supere la fuerza de cuerpo rígido. También es un objeto transneptuniano porque su órbita se encuentra más allá de la del planeta Neptuno.

Cumpliéndose estas dos afirmaciones, Makemake también entra en la categoría de plutoide. Finalmente, este objeto del sistema solar también es un cubewano, ya que es un objeto que se encuentra situado en el cinturón de Kuiper. En orden de proximidad al Sol, Makemake es el cuarto planeta enano.

El planeta enano Makemake
Makemake y su satélite vistos por el telescopio espacial Hubble el 27 de abril de 2015.
Crédito de imagen: NASA, ESA, A. Parker y M. Buie.

Makemake tiene un satélite natural que todavía no tiene nombre propio, por lo que se le llama provisionalmente S/2015 (136472) 1, cuyo diámetro mide 175 km. Este satélite se encuentra orbitando a unos 21.000 km de distancia. La temperatura media de Makemake es extremadamente baja, de -230 °C, lo que significa que su superficie está compuesta de metano, etano y nitrógeno helado.

Descubrimientos históricos

El equipo del Observatorio del Monte Palomar de California descubrió Makemake el día 31 de marzo de 2005. Pero su descubrimiento no fue anunciado hasta el 29 de julio del mismo año, a pesar de que tenían planeado retrasar el anuncio hasta septiembre esperando tener datos más completos. Ese mismo día se anunció el descubrimiento del planeta enano Eris.

Dos días antes se había producido el anuncio de Haumea por parte de un equipo de astrónomos de España. Este anuncio estuvo rodeado de polémica porque se realizó con datos extraídos del ordenador del telescopio del Observatorio Palomar. Este desafortunado suceso provocó que el equipo californiano se viera obligado a anunciar antes de lo previsto el descubrimiento de Makemake y Eris; por temor a que les intentaran arrebatar nuevamente la autoría.

A pesar de que Makemake tiene un brillo relativo equivalente a una quinta parte del brillo de Plutón, no fue descubierto hasta después de muchos otros objetos del cinturón de Kuiper con una magnitud aparente más débil. Lo que ocurrió es que la búsqueda de planetas menores se realiza cerca de la eclíptica (mayor probabilidad), mientras que la órbita de Makemake está muy inclinada.

Por ironía del destino, a pesar de que Makemake tiene una órbita muy inclinada, en el momento de su descubrimiento estaba situado en su mayor distancia de la eclíptica, en el norte de la constelación de la Cabellera de Berenice.

Características físicas

El diámetro medio aproximado de Makemake es de 1.502×1.430 km. Estas medidas sobre su tamaño se pudieron obtener a partir de una ocultación estelar del año 2011 y el análisis de datos de dicha ocultación. Estos datos se consideraron más precisos que los que había obtenido anteriormente mediante el telescopio espacial Spitzer y el telescopio espacial Herschel.

Visualmente, Makemake es el segundo objeto más brillante del cinturón de Kuiper, sólo superado por Plutón. Y de hecho, es lo suficientemente brillante como para ser observado por un telescopio amateur. Tiene una magnitud aparente de 17 en banda V y una magnitud absoluta de -0,2.

Parámetro Valor
Satélites 1
Diámetro medio 1.502×1.430 km
Volumen 1,53×109 km3
Masa 3,1×1021 kg
Masa (Tierra = 1,00) 0,0005 Tierras
Densidad 2,1 g/cm3

Órbita y rotación

Makemake sigue un recorrido orbital similar al de Haumea, es decir, muy inclinado (28,98°) y con una excentricidad orbital de 0,1613, pero a una mayor distancia respecto al Sol. Su período orbital es de 306,21 años terrestres, tiempo que tarda en dar una vuelta completa alrededor del Sol.

El radio orbital medio (semieje mayor) de Makemake es de 45,43 UA. Su distancia mínima al Sol (perihelio) es de 38,10 UA, mientras que su distancia máxima (afelio) es de 52,76 UA. Se calcula que Makemake alcanzará su afelio en el año 2033.

Parámetros orbitales Valor
Excentricidad de la órbita 0,1613
Perihelio (distancia mínima al Sol) 38,10 UA
Afelio (distancia máxima al Sol) 52,76 UA
Semieje mayor 45,43 UA
Velocidad orbital media 4,42 km/s
Período orbital sideral 306,21 años
Inclinación orbital respecto a la eclíptica 28,98°
Planeta enano anterior Haumea
Planeta enano siguiente Eris

El período de rotación de Makemake es de 22 h 49 min 48 s, por lo que es parecido al de la Tierra. Se considera que este período de rotación es relativamente largo para un planeta enano, y se supone que puede ser debido a la aceleración de marea de su único satélite natural conocido hasta la fecha, llamado S/2015 (136472) 1.

Parámetros de rotación Valor
Inclinación del eje de rotación -
Período de rotación sideral 22 h 49 min 48 s
Velocidad de escape 0,91 km/s

Superficie

Todavía no se conoce con certeza la composición de la superficie de este planeta enano. Sin embargo, el análisis espectral de su superficie sugiere que el metano podría estar presente, además de otras grandes cantidades de sustancias químicas ricas en nitrógeno y etano. Harán falta más estudios para concretar la completa composición de su superficie.

Atmósfera

Los astrónomos esperaban que la atmósfera de Makemake fuera similar a la de Plutón, aunque con una presión superficial más baja. Pero gracias a la ocultación estelar del 23 de abril de 2011 en la que Makemake bloqueó la luz de una estrella de magnitud 18, obtuvieron datos reveladores. Los resultados mostraron que Makemake carece de una atmósfera sustancial. La presencia de metano y nitrógeno sugiere que podría tener una atmósfera transitoria.

El satélite de Makemake

El satélite de Makemake se llama provisionalmente S/2015 (136472) 1, y fue descubierto en abril de 2015 por el Telescopio Espacial Hubble (HST), aunque no fue anunciado hasta abril de 2016. Su diámetro es de unos 175 km y orbita alrededor de Makemake a unos 21.000 km de distancia. Se considera que el período orbital de su satélite es de como mínimo 12,4 días terrestres.

Origen del nombre de Makemake

El nombre provisional de Makemake era 2005 FY9, que se le dio cuando se hizo público. En julio de 2008, y de acuerdo a las normas de la UAI (Unión Astronómica Internacional) sobre los objetos del cinturón de Kuiper, se le dio el nombre de una deidad. Se eligió el nombre Makemake: creador del mundo y Dios de la fertilidad, según la mitología del pueblo Rapa Nui, en la Isla de Pascua.