Eris

Eris es el planeta enano más masivo del sistema solar y es el segundo más grande, después de Plutón. Su nombre oficial es (136199) Eris y forma parte de las categorías de los planetas enanos, de los objetos transneptunianos y de los plutoides, es decir, que su órbita se encuentra más allá de la órbita del planeta Neptuno, aproximadamente a una distancia media de 67,74 UA, con una excentricidad de 0,44. Tarda 557,55 años en dar una vuelta al Sol. Su diámetro es de 2.326 km y tiene un satélite natural llamado Disnomia, de 700 km de diámetro.

El equipo de Mike Brown del Observatorio Palomar (California) descubrió Eris en enero de 2005. Durante un tiempo se creyó que Eris era ligeramente más grande que Plutón, y por este motivo se le apodó como el “décimo planeta”. Pero más tarde, con datos más precisos, se vio que es al revés: Eris es ligeramente más pequeño. La Unión Astronómica Internacional (UAI) lo terminó poniendo en la categoría de planetas enanos. A pesar de que Eris sea más pequeño que Plutón, tiene una masa un 27% mayor, siendo así el planeta enano más masivo del sistema solar.

El planeta enano Eris junto a su satélite Disnomia
El planeta enano Eris junto a su satélite Disnomia. Foto tomada el 10 de septiembre de 2005 por el telescopio Keck II. Crédito de imagen [1]: W. M. Keck Observatory.

Eris es un planeta enano porque no ha limpiado la vecindad de su órbita y tiene la masa suficiente para que su gravedad haya superado la fuerza de un cuerpo rígido. También es un objeto transneptuniano porque su órbita se encuentra más allá de la órbita de Plutón. Cumpliéndose estas dos clasificaciones, también entra en la categoría de plutoide. Además, Eris está más lejos del cinturón de Kuiper, por lo tanto también es un objeto del disco disperso (en inglés scattered-disk objects o SDO), siendo además el objeto más grande que se conoce actualmente en el disco disperso.

Descubrimientos históricos

El equipo de Brown del Observatorio Palomar de California descubrió Eris el día 5 de enero de 2005 a partir de imágenes tomadas el 21 de octubre de 2003. Al igual que Makemake, su descubrimiento se anunció el día 29 de julio del año 2005. Tenían previsto anunciarlo en septiembre, con datos más fiables, pero se vieron obligados a anunciarlo de forma prematura. Esto sucedió por temor a que un grupo de astrónomos de España les intentara arrebatar la autoría, tal y como había sucedido dos días antes (el 27 de julio de 2005) con el planeta enano Haumea.

De hecho, este equipo de tres astrónomos liderados por Brown, del Instituto de Tecnología de California (Caltech), ha estado buscando objetos del exterior del sistema solar durante muchos años, y se le relaciona también con los descubrimientos de otros objetos transneptunianos, como sería el caso de Quaoar, Orc y Sedna. Por otra parte, y como anécdota de predescubrimiento, se ha identificado Eris en fotos del 3 de septiembre de 1954.

Características físicas de Eris

Diámetro (km) 2.326
Masa (kg) 1,66×1022
Radio orbital (UA) 67,74
Periodo orbital (años) 557,55
Periodo de rotación 25 h, 54 m
Satélites naturales 1

El diámetro de Eris es de 2.326 km, según datos actualizados de octubre de 2011 obtenidos mediante ocultación. Eso significa que Eris es un poco más pequeño que Plutón. Pero a pesar de ser más pequeño, es un 27% más masivo (1,66×1022 kg).

Los astrónomos creían que Eris reflejaba la misma cantidad de luz que Plutón —cerca de un 60%—, y por esta razón esperaban que su tamaño fuera mucho mayor. Pero la realidad es que Eris refleja un 86% de la luz que recibe, más que cualquier otro objeto del sistema solar, a excepción de Encélado, uno de los satélites de Saturno.

Eris tiene una magnitud de 18,7, por lo que es lo suficientemente brillante como para ser visto con un telescopio. No obstante, puede ser difícil localizarlo, teniendo en cuenta que se encuentra tan alejado del plano de la eclíptica. Es por esta razón que no se había descubierto antes.

El periodo orbital de Eris es de 557,55 años terrestres, y su órbita es muy excéntrica. Su distancia media respecto al Sol es de 67,74 UA, pero actualmente se encuentra casi a la mayor distancia posible respecto al Sol (afelio), a unas 97 UA. Cuando Eris está más cerca del Sol (perihelio) llega a estar a unas 37,9 UA. Por si fuera poco, la órbita de Eris también está muy inclinada, a unos 44° respecto a la eclíptica.

La superficie

El equipo que había descubierto el planeta enano Eris continuó con el estudio del objeto utilitzando métodos espectroscópicos mediante el telescopio Gemini North, en Hawaii, el 25 de enero de 2005. La luz infrarroja reveló la presencia de metano helado en la superficie de Eris, siendo similar a la de Plutón. Pero no se pueden tener detalles más precisos de su superficie con los instrumentos que tenemos actualmente.

La superficie de Eris es de un color blanquinoso uniforme. El color blanco y el brillo de su superficie son debidos a que su atmósfera se encuentra complemente congelada y cubre de forma homogénea la superficie del objeto, formando así una capa fina de unos cuantos centímetros de espesor. La temperatura de su superficie puede variar entre -243,2 °C y -217,2 °C.

Disnomia: el satélite de Eris

Disnomia es el único satélite conocido de Eris, y orbita a su alrededor en una órbita circular de radio 37.350 km. Se calcula que Disnomia tiene un diámetro aproximado de 700 km. En la mitología griega Disnomia es la hija de Eris.

Disnomia fue descubierto el 10 de septiembre de 2005 mediante un sistema de óptica adaptativa de los telescopios del Observatorio Keck. Este satélite es unas 60 veces menos brillante que Eris.

El nombre de Eris

Inicialmente se le dio el nombre provisional 2003 UB313. Debido a que primero creyeron que su diámetro era mayor que el de Plutón, tanto la NASA como los medios de comunicación llegaron a considerarlo el “décimo planeta”. Pero fue entonces que la UAI no sólo relegó a Plutón en la categoría de los planetas enanos, sino que también clasificó a Eris en la misma categoría. El equipo descubridor propuso nombrarlo Eris el 6 de septiembre de 2006, que en la mitología griega es la diosa de la discordia.

Referencias bibliográficas

  1. Keck Observatory: https://keckobservatory.org/astronomers_measure_mass_of_largest_dwarf_planet/