Haumea

Haumea es un planeta enano que se encuentra en el cinturón de Kuiper, además de formar parte del grupo de los objetos transneptunianos (TNO, del inglés: trans-Neptunian Objects). Su nombre oficial es (136108) Haumea. Tiene forma elipsoide con una longitud de 1.920 km, por lo que es ligeramente más pequeño que Plutón (2.376,6 km). Tiene dos satélites naturales conocidos: Hi’iaka y Namaka.

El planeta enano Haumea
El planeta enano Haumea. Crédito de imagen: W.M. Keck Observatory, CalTech, Mike Brown.

El periodo orbital de Haumea es de 284,80 años terrestres. Además, gira sobre sí mismo a una gran velocidad, con un periodo de rotación de 3 horas y 54 minutos, la rotación más rápida que se conoce de cualquier objeto del sistema solar de más de 100 km de diámetro. Su masa representa el 6% de la masa de la Luna.

Descubrimientos históricos

Los primeros en descubrir el planeta enano Haumea fueron los astrónomos norteamericanos Michael E. Brown, Chad Trujillo y David Rabinowitz desde el Observatorio del Monte Palomar del Instituto de Tecnología de California (Caltech), el 28 de diciembre de 2004. Lo descubrieron analizando fotos tomadas el 6 de mayo del mismo año. No obstante, no anunciaron el descubrimiento de inmediato para tener tiempo de estudiar con detalle las características del objeto y así poder presentar un estudio más completo ante la comunidad científica.

Paralelamente, el 27 de julio de 2005, los astrónomos españoles José Luis Ortiz Moreno, Francisco José Aceituno Castro y Pablo Santos-Sanz anunciaron el descubrimiento del objeto. Lo “descubrieron” analizando de nuevo imágenes tomadas el 7 de marzo de 2003. Luego revisaron archivos más antiguos y lo encontraron en imágenes del año 1955. De este modo, anunciaron el descubrimiento el 29 de julio de 2005; y Brown les reconoció [temporalmente] como autores del descubrimiento.

Sin embargo, poco después se descubrió que el día 26 de julio del 2005, desde ordenadores del Instituto de Astrofísica de Andalucía se había accedido al ordenador del telescopio con el que Brown y su equipo habían realizado las observaciones. En ese ordenador se guardaban las coordenadas de la posición en el cielo en la que apuntaba el telescopio para cada objeto descubierto.

Además, una semana antes del anuncio de Ortiz, Brown había publicado un resumen para un congreso de astronomía que se iba a celebrar en septiembre, donde pensaba dar a conocer el descubrimiento. En dicho resumen, Brown mencionaba los códigos reales que el ordenador del telescopio otorga a cada objeto descubierto; estos códigos son la referencia que permite encontrar fácilmente los datos dentro de un largo listado.

No es raro, pues, que Brown empezara a sospechar del grupo de Ortiz de utilizar dichos códigos para buscar la información necesaria en el ordenador del telescopio y, así, saber la posición exacta en la que observar. Brown pidió a la Unión Astronómica Internacional (UAI) que se otorgase el descubrimiento a su equipo en lugar del grupo de Ortiz. Por su parte, Ortiz admitió haber accedido a los archivos del telescopio, pero negó malas intenciones, diciendo que sólo verificaban si habían descubierto un nuevo objeto. Desde entonces, ambos constan como descubridores, pero no de manera oficial.

Características físicas de Haumea

Diámetro (km) 1.920×1.540x990
Masa (kg) 4,00×1021
Radio orbital (UA) 43,287
Periodo orbital (años terrestres) 284,80
Periodo de rotación 3 h, 54 m
Satélites naturales 2

En ocasiones, la única forma de estimar el tamaño de un objeto transneptuniano es a partir de su magnitud, asumiendo un cierto valor de albedo. Para los objetos más grandes, las emisiones térmicas pueden proporcionar una medida independiente del albedo. En el caso de Haumea, el diámetro puede ser calculado de forma más precisa a partir de los valores conocidos de la masa y la densidad.

La masa puede ser calculada a partir de las leyes de Kepler, y se ha determinado que es de 4,2×1021, el equivalente a un tercio de la masa de Plutón, o un 6% de la masa de la Luna. Se sabe que Haumea es un objeto extremadamente rápido, con un periodo de rotación de 3 horas y 54 minutos. Esta rotación ejerce una fuerza tal que le da forma de elipsoide, que también depende de su densidad: 2,6-3,3 g/cm3. Un objeto más denso se alargará menos.

A partir de los valores de la masa y la densidad se ha calculado de modo aproximado que su eje largo mide 1.920 km, el equivalente al 81% del diámetro de Plutón (2.376,6 km). Los otros dos ejes miden 1.540 y 990 km, aproximadamente. Este tamaño convierte Haumea en uno de los objetos transneptunianos más grandes descubiertos hasta la fecha; el tercero después de Eris y Plutón.

La superficie

El telescopio Gemini pudo obtener el espectro de Haumea, que muestra una gran cantidad de agua helada parecida a la que se ha visto en la superficie de Caronte, un satélite de Plutón. El grup de Brown señaló la presencia de hielo de agua en forma cristalina; esta característica sólo se había observado en Quaoar. Este descubrimiento indica la existencia de procesos de formación de hielo a partir del resurgimiento de nuevo material en la superficie.

La órbita

La órbita de Haumea es la típica de un objeto común del cinturón de Kuiper, y tiene un periodo orbital de 284,80 años terrestres. Haumea pasó por su afelio en 1991, encontrándose a 35 UA del Sol; más cerca que la distancia máxima de Plutón (39,5 UA). Actualmente Haumea se encuentra a más de 51 UA del Sol. Su radio orbital medio es de 43,287 UA. La excentricidad de la órbita de Haumea es un poco mayor que otros miembros de su familia colisional.

Los satélites de Haumea

Haumea tiene dos satélites naturales conocidos: Hi’iaka y Namaka. Ambos fueron descubiertos por el grupo de Brown. Hi’iaka fue el primer en ser descubierto, el 26 de enero de 2005. Se calcula que su diámetro podría ser cerca de los 310 km. Gira alrededor de Haumea a aproximadamente 45.500 km en 41,12 días.

Namaka es el menor y más interior de los dos satélites de Haumea. Fue descubierto el 30 de junio de 2005 y su masa es unas dos mil veces menor que Haumea, con un diámetro cercano a los 170 km. Namaka gira alrededor de Haumea a unos 39.300 km de distancia en unos 18 días.