Haumea (características)

Haumea es un planeta enano que se encuentra en el cinturón de Kuiper, y forma parte del grupo de los objetos transneptunianos. Su nombre oficial es (136108) Haumea. Tiene forma elipsoide y es ligeramente más pequeño que Plutón. Haumea tiene dos satélites naturales conocidos: Hi’iaka y Namaka.

El planeta enano Haumea
El planeta enano Haumea. Crédito de imagen: W.M. Keck Observatory, CalTech, Mike Brown.

En orden de proximidad al Sol, Haumea es el tercero de los planetas enanos, pues su tránsito se encuentra justo después de la órbita de Plutón. Haumea tiene una magnitud aparente muy débil, de 17,3, siendo el tercer objeto más brillante del cinturón de Kuiper, después de Plutón y Makemake.

Descubrimientos históricos

Los primeros en descubrir Haumea fueron los astrónomos norteamericanos Michael E. Brown, Chad Trujillo y David Rabinowitz desde el Observatorio del Monte Palomar del Instituto de Tecnología de California (Caltech), el 28 de diciembre de 2004. Lo descubrieron analizando fotos tomadas el 6 de mayo del mismo año.

No obstante, no anunciaron el descubrimiento de Haumea de inmediato para tener tiempo de estudiar con detalle las características del objeto y así poder presentar un estudio más completo ante la comunidad científica.

Paralelamente, el 27 de julio de 2005, los astrónomos españoles José Luis Ortiz Moreno, Francisco José Aceituno Castro y Pablo Santos-Sanz anunciaron el descubrimiento del objeto. Lo “descubrieron” analizando de nuevo imágenes tomadas el 7 de marzo de 2003. Luego revisaron archivos más antiguos y lo encontraron en imágenes del año 1955. De este modo, anunciaron el descubrimiento el 29 de julio de 2005; y Brown les reconoció [temporalmente] como autores del descubrimiento.

Sin embargo, poco después se descubrió que el día 26 de julio del 2005, desde ordenadores del Instituto de Astrofísica de Andalucía se había accedido al ordenador del telescopio con el que Brown y su equipo habían realizado las observaciones. En ese ordenador se guardaban las coordenadas de la posición en el cielo en la que apuntaba el telescopio para cada objeto descubierto.

Además, una semana antes del anuncio de Ortiz, Brown había publicado un resumen para un congreso de astronomía que se iba a celebrar en septiembre, donde pensaba dar a conocer el descubrimiento. En dicho resumen, Brown mencionaba los códigos reales que el ordenador del telescopio otorga a cada objeto descubierto; estos códigos son la referencia para encontrar fácilmente los datos en un listado.

No es raro que Brown sospechase del grupo de Ortiz de utilizar dichos códigos para buscar la información necesaria en el ordenador del telescopio y, así, saber la posición exacta en la que observar. Brown pidió a la UAI que se otorgase el descubrimiento a su equipo en lugar del grupo de Ortiz.

Por su parte, Ortiz admitió haber accedido a los archivos del telescopio, pero negó malas intenciones, diciendo que sólo verificaban si habían descubierto un nuevo objeto. Desde entonces, tanto Brown como Ortiz constan como descubridores, aunque no de manera oficial.

Características físicas

En ocasiones, la única forma de estimar el tamaño de un objeto transneptuniano es a partir de su magnitud, asumiendo un cierto valor de albedo. Para los objetos más grandes, las emisiones térmicas pueden proporcionar una medida independiente del albedo. En el caso de Haumea, el diámetro puede ser calculado de forma más precisa a partir de los valores conocidos de la masa y la densidad.

La masa puede ser calculada a partir de las leyes de Kepler, y se ha determinado que es de 4,01×1021 kg, el equivalente a un tercio de la masa de Plutón, o un 6% de la masa de la Luna. Se sabe que Haumea es un objeto con una rotación muy rápida. Esta rotación ejerce una fuerza tal que le da forma de elipsoide, que también depende de su densidad: 2,02 g/cm3. Un objeto más denso se alargará menos.

A partir de los valores de la masa y la densidad se ha calculado de modo aproximado la distancia de los tres ejes de su forma elipsoide: 2100×1680×1074 km, siendo el primer valor su diámetro más largo. Haumea en uno de los objetos transneptunianos más grandes descubiertos hasta la fecha; el tercero después de Eris y Plutón.

Parámetro Valor
Satélites 2
Diámetro medio 2100×1680×1074 km
Volumen 1,98×109 km3
Masa 4,01×1021 kg
Masa (Tierra = 1,00) 0,0018 Tierras
Densidad 2,02 g/cm3

Órbita y rotación

La órbita de Haumea es la típica de un objeto común del cinturón de Kuiper, y tiene un período orbital de 283,12 años terrestres. Haumea pasó por su afelio en 1991, encontrándose a 51,59 UA del Sol. Su radio orbital medio es de 43,12 UA, y su perihelio está a 34,65 UA. La excentricidad de su órbita es de 0,1964, un poco mayor que otros miembros de su familia colisional.

Parámetros orbitales Valor
Excentricidad de la órbita 0,1964
Perihelio (distancia mínima al Sol) 34,65 UA
Afelio (distancia máxima al Sol) 51,59 UA
Semieje mayor 43,12 UA
Velocidad orbital media 4,53 km/s
Período orbital sideral 283,12 años
Inclinación orbital respecto a la eclíptica 28,21°
Planeta enano anterior Plutón
Planeta enano siguiente Makemake

Haumea gira sobre sí mismo a una gran velocidad, con un período de rotación de 3 h 54 min 54 s, la rotación más rápida que se conoce de cualquier objeto del sistema solar de más de 100 km de diámetro. Su velocidad de escape es de 0,71 km/s.

Parámetros de rotación Valor
Inclinación del eje de rotación -
Período de rotación sideral 3 h 54 min 54 s
Velocidad de escape 0,71 km/s

Superficie

El telescopio Gemini pudo obtener el espectro de Haumea, que muestra una gran cantidad de agua helada parecida a la que se ha visto en la superficie de Caronte, un satélite de Plutón. El grup de Brown señaló la presencia de hielo de agua en forma cristalina; esta característica sólo se había observado en Quaoar. Este descubrimiento indica la existencia de procesos de formación de hielo a partir del resurgimiento de nuevo material en la superficie.

Los satélites de Haumea

Haumea tiene dos satélites naturales conocidos: Hi’iaka y Namaka. Ambos fueron descubiertos por el grupo de Brown. Hi’iaka fue el primer en ser descubierto, el 26 de enero de 2005. Se calcula que su diámetro podría ser cerca de los 310 km. Gira alrededor de Haumea a aproximadamente 45500 km en 41,12 días.

Namaka es el menor y más interior de los dos satélites de Haumea. Fue descubierto el 30 de junio de 2005 y su masa es unas dos mil veces menor que Haumea, con un diámetro cercano a los 170 km. Namaka gira alrededor de Haumea a unos 39300 km de distancia en unos 18 días.