Giovanni Battista Hodierna y las maravillas del cielo

Giovanni Battista Hodierna nació en Ragusa (Italia) el 13 de abril de 1597 y falleció en Palma di Montechiaro (Italia) el 6 de abril de 1660. Hodierna fue un astrónomo y arquitecto italiano que observó el cielo con su telescopio. Publicó un catálogo de cometas y otros objetos de cielo profundo.

Giovanni Battista Hodierna
Retrato del astrónomo italiano Giovanni Battista Hodierna.

Hodierna fue uno de los primeros observadores de los planetas Júpiter y Saturno, y uno de los primeros en descubrir nebulosas y describirlas con detalle. Era hijo de Art Vita Dierna que, dependiendo de la fuente, era albañil o zapatero, y de Seraina Rizo. Muy probablemente, su familia vivió en condiciones de pobreza.

Parece ser que él siempre escribió su nombre con “H” (Hodierna), aunque en algunas fuentes aparece sin “H” (Odierna).

Formación y profesión

Hodierna tuvo una formación autodidacta en ciencias. De joven observó los tres cometas de 1618: C/1618 Q1, C/1618 V1 y C/1618 W1. Los observó desde Ragusa mediante un telescopio galileano y un aumento de 20.

En el año 1622, Hodierna se convirtió en sacerdote católico romano; fue ordenado en Siracusa (Sicilia). Entre los años 1625 y 1636 sirvió como sacerdote en Ragusa, donde enseñó matemáticas y astronomía.

Ciudad de Ragusa
Ragusa, ciudad natal de Hodierna.

Interés por la obra de Galilei

Hodierna fue un gran seguidor de Galileo Galilei. En 1628 escribió la obra Nunzio del secolo cristallino, una evaluación del tratado Sidereus nuncius («Mensajero sideral») de Galilei. Este tratado le generó un fuerte interés en las nebulosas, aunque la mayor parte de su trabajo se concentró en el sistema solar.

El traslado a Palma di Montechiaro

En 1637, Hodierna siguió a los dos hermanos gemelos, Carlo y Giulio Tomasi, a la recién fundada ciudad Palma di Montechiaro. Le dieron una casa y un terreno para vivir, además de financiación para sus publicaciones. Hodierna les sirvió primero como capellán y luego como párroco.

Unos años más tarde, en 1644, Hodierna obtuvo el doctorado en teología, y el año siguiente fue nombrado arzobispo. En 1655 fue nombrado matemático oficial de la corte. Su vida en Palma di Montechiaro fue pacífica y feliz.

Investigaciones

Además de realizar sus tareas como sacerdote, Hodierna practicó la astronomía, la filosofía natural, la física, la meteorología y la botánica. Por ejemplo, estudió la luz que pasa a través de un prisma y formuló una explicación aproximada del arco iris. También desarrolló uno de los primeros microscopios, gracias al cual estudió los ojos de los insectos y los colmillos de las víboras.

Como fruto de sus investigaciones, Hodierna hizo varias contribuciones al mundo de la astronomía. Sin embargo, sus publicaciones eran locales y esto impidió que tuvieran la repercusión que su obra mereció. Es por esta razón que los tratados sobre la historia de la astronomía le han dedicado pocas líneas.

Observaciones de Saturno

Entre los años 1646 y 1653 Hodierna observó el planeta Saturno, del que realizó varios dibujos que mostraban sus anillos de forma bastante correcta. El hecho de tener un telescopio de tipo galileano le proporcionó muchas perspectivas que en aquella época eran un privilegio.

Saturno y sus anillos dibujado por Giovanni Battista Hodierna
Saturno y sus anillos dibujado por Giovanni Battista Hodierna.

Hodierna mantuvo correspondencia sobre los anillos de Saturno con el astrónomo y matemático alemán Christiaan Huygens, seguramente alrededor del año 1656. En 1657 publicó la obra Protei cœlestis vertigines seu Saturni systema, que es considerada como una de sus publicaciones más importantes.

Observaciones de Júpiter

En el año 1652, Hodierna observó con su telescopio al mayor de los gigantes gaseosos: Júpiter. Junto a él también observó el paso de unas pequeñas sombras sobre el disco: los cuatro satélites galileanos. En 1656 publicó otra obra muy importante: Medicæorum ephemerides nunquam apud mortales editæ

En esta obra, Hodierna publicó las primeras efemérides de los satélites galileanos. Estas efemérides estaban basadas en una teoría mejorada del movimiento de las lunas de Júpiter, mediante la contribución de tres tipos de perturbaciones periódicas. Se trata de una teoría análoga a la teoría planetaria de aquella época.

Cometas y nebulosas

Seguramente, la obra más interesante de Hodierna es De systemate orbis cometici, deque admirandis cœli characteribus («De la sistemática del mundo de los cometas, y de los objetos admirables del cielo»), aunque lamentablemente fue olvidada e ignorada hasta que fue recuperada por G. F. Serio en 1985.

Hodierna dibujó las Pléiades que vio con su telescopio
Hodierna dibujó las Pléiades que vio con su telescopio.

Hodierna pensó que había grandes diferencias entre los cometas y las nebulosas: debido al movimiento de los cometas y su apariencia que cambiaba con el paso del tiempo, pensó que estaban compuestos de una materia más terrestre, mientras que las nebulosas debían estar hechas de estrellas (Lux Primogenita).

En la primera parte de esta obra, Hodierna sigue las ideas de Galilei sobre los cometas. En la segunda parte, más interesante, describe y enumera 40 nebulosas que había observado con su telescopio. Las descripciones iban acompañadas con mapas de búsqueda y algunos bocetos.

Clasificación de los objetos según Hodierna:

Categoría Descripción
«Luminosa» Cúmulo abierto visible a simple vista.
«Nebulosa» Resuelto con telescopio.
«Oculta» No resuelto con telescopio.
Leyenda de clasificación de objetos según su luminosidad
Leyenda de clasificación de objetos según su luminosidad.

De los objetos que Hodierna observó, 25 los identificó con objetos conocidos; la mayoría eran cúmulos abiertos. Actualmente, se le atribuye a él el descubrimiento de entre diez y catorce objetos de cielo profundo y dos redescubrimientos independientes: la galaxia de Andrómeda y la Nebulosa de Orión.

La lista oficial de descubrimientos contiene el Cúmulo de Alfa Persei (Melotte 20), M6, M8, M36, M37, M38, M41, M47, NGC 2362 y NGC 6231. Como descubrimientos probables están la M33, M34 y NGC 752. Como descubrimientos posibles: NGC 2169, NGC 2175 y NGC 2451. Hodierna emprendió un gran proyecto que no pudo completar: el atlas Il Cielo Stellato Diviso in 100 Mappe.

El Sol y la Luna

En 1656, Hodierna también publicó el tratado De Admirandis Phasibus in Sole et Luna visis. En esta publicación trató la apariencia del Sol y la Luna, incluyendo eclipses y las manchas solares.

Cronología resumida de la vida de Hodierna

La siguiente tabla muestra de forma resumida los eventos más significativos de la vida de Hodierna, ordenados cronológicamente.

Año Suceso
1597 Hodierna nace en Ragusa el 13 de abril.
1618 Observa tres cometas desde Ragusa.
1622 Es ordenado sacerdote católico romano.
1625 Sirve como sacerdote en Ragusa.
1637 Se trasladó a la nueva ciudad Palma di Montechiaro.
1644 Obtiene el doctorado en teología.
1646 Observa los anillos de Saturno con su telescopio.
1652 Observa los satélites galileanos por primera vez.
1654 Publica «De la sistemática del mundo de los cometas, y de los objetos admirables del cielo».
1656 Publica un tratado sobre la apariencia del Sol y la Luna.
1660 Hodierna fallece en Palma di Montechiaro el 6 de abril.

Publicaciones de Hodierna

  • 1628: Nunzio del secolo cristallino.
  • 1629: Universæ facultatis directorium physico-theoricum opus astronomicum, in quo of promissorum ad significatores progressionibus physice agitur.
  • 1644: L’occhio della mosca, discorso fisico.
  • 1644: Archimede redivivo colla stadera del momento.
  • 1646: Dentis in vipera virulenti anatomia.
  • 1652: Thaumantiæ miraculum, seu de causis quibus objecta singula per trigoni vitrei transpicuam substantiam visa, elegantissima colorum varietate ornata cernuntur.
  • 1654: De systemate orbis cometici, deque admirandis cœli characteribus («De la sistemática del mundo de los cometas, y de los objetos admirables del cielo»).
  • 1656: Medicæorum ephemerides nunquam apud mortales editæ.
  • 1656: De Admirandis Phasibus in Sole et Luna visis.
  • 1657: Protei cœlestis vertigines seu Saturni systema.
  • 1660: Il Cielo Stellato Diviso in 100 Mappe.